Helminen - po raz szósty na igrzyskach

Fiński hokeista Raimo Helminen stoi przed szansą ustanowienia rekordu - ma możliwość startu w sześciu olimpiadach.
Helminen może ustanowić rekord już 15 lutego, pierwszego dnia turnieju głównego, jeżeli znajdzie się w składzie reprezentacji Finlandii na mecz z USA. Raimo Helminen brał udział w igrzyskach olimpijskich w Sarajewie, Calgary, Albertville, Lillehammer i Nagano.

Miał 19 lat, kiedy znalazł się w olimpijskiej reprezentacji kraju na olimpiadę w Sarajewie, w 1984 roku. - Niewiele pamiętam z tych igrzysk. Wiem, że przegraliśmy ważny mecz z Kanadą i nie było nas z tego powodu wśród medalistów - wspomina Helminen.

Z większym sentymentem mówi o olimpiadzie w Calgary. - Drużyna grała tam bardzo dobrze, ja strzeliłem kilka ważnych bramek. Nie mogłem wystąpić w dwóch ostatnich meczach z powodu kontuzji, ale miło wspominam tamte igrzyska - zdobyliśmy srebrny medal. To był pierwszy medal olimpijski fińskich hokeistów - dodał.

Dwa inne medale - brązowe - Helminen zdobył w Lillehammer w 1984 roku i cztery lata później w Nagano. - Lillehammer - to cudowne miejsce. Podczas igrzysk panowała tam wspaniałą atmosfera. Przegraliśmy w półfinale z Kanadą, ale w meczu o brązowy medal pokonaliśmy Rosjan - powiedział.

W Nagano po raz pierwszy w olimpiadzie wzięli udział najlepsi hokeiści, z klubów NHL. - To było ekscytujące. Dobry turniej, a my w meczu o brązowy medal pokonaliśmy Kanadę - Wayne'a Gretzkiego i innych hokejowych gwiazd.

Helminen grał w hokeja w Finlandii i Szwecji, a także za Oceanem w NHL. Swoją karierę w kraju związał z jednym klubem, Ilves Tampere. W NHL w latach 1985-89, grał w zespołach New York Rangers, Minnesota North Stars i New York Islanders. - Wróciłem do Europy z kontuzją i przez długi czas nie mogłem dojść do siebie - mówił.

Tym niemniej udało mu się w sezonie 1993-94 zdobyć miano najlepszego strzelca ligi szwedzkiej.

O tym, że Helminen będzie uczestniczył w szóstej olimpiadzie - zadecydował przypadek: choroba nowotworowa kapitana Montreal Canadiens, Saku Koivu. Helminen został powołany do drużyny na olimpiadę właśnie na miejsce Koivu.

- Nie wybraliśmy Helminena do reprezentacji, by tworzyć historię. Wiemy jak dobrze gra w obronie - udowodnił to w Nagano. Jest teraz w tym samym wieku co Jari Kurri cztery lata temu. Będzie spełniał w drużynie jego rolę - skomentował obecność Helminena w kadrze trener reprezentacji Finlandii, Hannu Aravirta. Kurri w Nagano strzelił pierwszą bramkę w meczu z Kanadą (3:2) o brązowy medal.

Raimo Helminen jest najskuteczniejszym hokeistą w historii reprezentacji Finlandii. W 304 meczach (od 1983 roku) zdobył 52 bramki i asystował przy 148.

- Nie jesteśmy faworytami turnieju olimpijskiego. Ale nie byliśmy nimi i przed olimpiadą w Nagano. Odpowiada nam rola "challengera" - powiedział Helminen.